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Le Bichon Maltais : Une des plus anciennes races de chiens !

Race de chien méditerranéenne dont il est impossible de reconstituer l’origine du fait de sa grande ancienneté, il était connu dans la Rome antique. Malgré son nom, ce bichon n’est pas originaire de l’île de Malte. Il y a été introduit par des marchands phéniciens. On sait qu’il a transité par l’Egypte dès le XIVe siècle avant notre ère. En effet, le bichon maltais apparaît en effigie dans la tombe du pharaon Ramsès II.
Les Romains en firent, eux aussi, un animal de compagnie. On pense que la race d’origine aurait reçu un apport de sang de chiens tibétains.

En France, il fait partie de la famille des bichons (5 variétés) et, en dehors de France, il est une race à part entière, suivant les pays, un maltais se dit : maltese, malteser, maltezer, etc.

Le mot « maltais » viendrait du phénicien màlat qui veut dire « lieu sûr », c’est l’origine du nom de Malte. Quoi qu’il en soit, cette racine se retrouve dans d’autres lieux méditerranéens comme dans celui de l’île adriatique de Méléda (aujourd’hui Mljet). Les ancêtres de ces petits chiens étaient répandus dans les ports de la Méditerranée centrale et à bord des bateaux pour détruire les rats et les souris répandus dans les magasins de stockage des denrées et aussi dans les cales des bateaux de commerce. Son nom tire donc son étymologie d’un lieu d’où il était répandu à défaut d’en être à l’origine et non de son utilité ou de sa fonction d’alors.

En l’an 20 de notre ère, un géographe grec, Strabon, baptise ce bichon « Canis meletensis », du nom de la ville sicilienne de Melenta qui est également le nom ancien de l’île de Malte, Strabon en parle comme du chien de compagnie des matrones. Dans Les Caractères de Théophraste, le Poseur pousse l’ostentation jusqu’à faire graver, à son décès, le nom de son bichon maltais, race de chien très chère et signe de luxe.

L’une des premières citations du Bichon maltais est dû à Aristote qui cite le canus melitensis (en français « chien maltais »). C’est de là que provient la confusion du nom. Il est certain que le bichon maltais est originaire du bassin méditerranéen et il a certainement transité par Malte via les routes maritimes de l’époque. 

En 1520, Marie Stuart tombe amoureuse du bichon maltais et c’est ainsi que le petit bichon foule le sol britannique. Pour une raison inconnue, on attribue à ce chien des pouvoirs étranges. Par exemple, on croit que sa robe pourrait guérir les rhumatismes.
De ce fait, les gants et les châles en poil de bichon maltais deviennent très en vogue en Angleterre à partir du XVe siècle.

Possédant un charme fou, le bichon maltais a été peint à de nombreuses reprises. On peut l’admirer sur la célèbre tapisserie de la Dame à la Licorne, un chef d’œuvre de la Renaissance, au musée de Cluny à Paris. Goya, Bruegel ou Dürer l’ont également peint.

Ce chien d’agrément et de compagnie possède un standard de la Fédération cynologique internationale (FCI) sous le patronage de l’Italie publié le 27 novembre 1989.

Chien de petite taille, élégant au port de tête fier et distingué, de 21 à 25 cm au garrot pour les mâles, de 20 à 23 cm pour les femelles et d’un poids compris entre 3 et 4 kg, au tronc allongé. La queue courbe, allant en s’effilant. Son poil de texture soyeuse sans ondulation est d’un blanc pur mais il est admis qu’elle puisse tirer sur l’ivoire pâle. Sa peau comporte des taches de couleur d’un rouge plutôt sombre et la peau apparente, aux paupières à ouverture proche du cercle, aux lèvres bien jointives, à la truffe volumineuse et aux coussinets, est strictement noire. Sa tête est plutôt large. La longueur du museau au chanfrein rectiligne et aux faces latérales parallèles. Les oreilles à peu près triangulaires sont tombantes, la largeur fait 1/3 de la longueur. Les yeux, situés sur le même plan frontal aux globes à fleur de tête, sont de couleur ocre foncé. Les membres, bien appliqués au corps, bien d’aplomb et parallèles entre eux, musclés à l’ossature robuste.

De santé robuste, le Bichon maltais est rarement malade ; il a tout au plus les yeux qui larmoient de temps en temps, surtout durant la période de dentition. Il s’agit de nettoyer chaque jour. Il a une espérance de vie de plus de 15 ans, cela peut aller jusqu’à 18 ans.

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