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word-imageSi vous avez la chance de vous promener dans Central Park vous pourrez admirez cette magnifique statue de Balto, et découvrir la devise suivante : « Endurance – Fidélité – Intelligence »  Ce chien exceptionnel marqua les années 20 aux Etats Unis.

Balto est né en Alaska, dans l’élevage de Leonhard Seppala qui travaillait pour une compagnie minière en tant que conducteur de traîneaux à chiens. À l’âge de 6 mois, il fut castré car il était trop grand et ses traits étaient considérés trop grossiers pour un husky de l’époque (le standard de l’époque recherchait des chiens plus fins et légers sur pattes, destinés à la course). Avant de connaître la célébrité, Balto effectuait en traîneau des réapprovisionnements pour les miniers.

En janvier 1925, la diphtérie, maladie mortelle qui attaque les enfants, se développe à Nome, une ville située à l’extrême pointe Ouest de l’Alaska. Du sérum est demandé en urgence à tous les hôpitaux des alentours. Par télégramme, les autorités apprennent qu’il en reste dans la ville d’Anchorage, à 1 600 kilomètres de là. Le blizzard qui souffle en violentes rafales empêche l’acheminement par avion. Il est décidé qu’un train pourra transporter le sérum jusqu’à la ville de Nenana (Alaska), mais pas plus loin, faute de chemin de fer. Or, Nenana se trouve encore à 1085 kilomètres de Nome. Une seule solution s’offre aux habitants : faire l’aller-retour en traîneau grâce à un attelage tiré par des chiens, un voyage de 25 jours en temps normal. On confia cette mission à Leonhard Seppala qui partit de Nome en direction de Nenana avec un attelage de 20 huskies dirigé par Togo, son meilleur chien de tête.

Alors que Seppala était déjà en route les autorités décidèrent qu’un relais de plusieurs attelages avait des chances de délivrer le précieux sérum plus rapidement. C’est ainsi que 20 mushers et plus de 100 huskies prirent part à la course.

On demanda à Gunnar Kaasen, l’assistant de Seppala, dont l’équipage de huskies était dirigé par Balto, de faire partie du relais. Arrivant au dernier point de contrôle avant Nome, Kaasen trouva son remplaçant endormi. Considérant que son équipage se comportait bien, il décida de poursuivre jusqu’à Nome. Le sérum fut ainsi livré de Nenana à Nome en seulement 5 jours et demi.

Gunnar Kaasen et Balto

Kaasen et Balto ayant parcouru près du double de distance dans la portion la plus dangereuse du parcours, la presse s’empara de l’histoire et fit de Balto le nouveau héros de la nation. À la fin de l’année, une statue sculptée par F.G. Roth fut érigée à Central Park, à New York

« Cette statue est consacrée à l’esprit invincible des chiens de traîneau qui ont transmis par relais l’antitoxine sur 600 miles de glace rugueuse, à travers les eaux déloyales, par les tempêtes de neige arctique de Nenana au soulagement de Nome en détresse pendant l’hiver de 1925. »

A sa mort en 1933, Balto avait 14 ans, ses restes furent empaillés et donnés au musée d’histoire naturelle de Cleveland

Chaque année depuis 1973, le premier samedi du mois de mars, le chemin parcouru par Balto donne lieu à une course de traîneau. Le parcours s’étend sur 1757 km, principalement à travers la taïga. Le départ officiel est à Anchorage et l’arrivée à Nome. Les mushers et leurs attelages de 16 chiens, dont au moins six doivent être présents jusqu’à la ligne d’arrivée, parcourent la piste en mettant entre 9 et 15 jours, voire plus.

Musher and Team Released - Dallas Seavey

La course a eu lieu pour la première fois en 1973, comme un évènement pour tester les meilleurs chiens et conducteurs d’attelages, puis a évolué pour devenir une compétition très disputée. Le record de temps de parcours le plus court a été à ce jour établi par Dallas Seavey en 2014, en 8 jours, 13 heures, 4 minutes et 19 secondes

iditarod_2015-racemap1En 2012, Dallas Seavey a été également le plus jeune musher à remporter la course, à l’âge de 25 ans, tandis qu’en 2013, à l’âge de 53 ans, Mitch Seavey, son père, a été le vainqueur le plus âgé.
Cette merveilleuse histoire a fait l’objet d’un film « Balto » réalisé par les studios Amblimation de Steven Spielberg, malheureusement peu connu, sans doute en raison de la sortie en même temps dans les salles de Toy Story.

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